De impact op het klimaat van bedrijven als Shell of Tata Steel  is voor iedereen zichtbaar. Maar vlak de klimaatimpact van Ecommerce niet uit. Die is misschien minder vanzelfsprekend en tastbaar, maar niet per se minder groot als je alle schakels van de keten bij elkaar optelt. Het kán duurzamer. Denk aan alternatieve bezorgopties, verpakkingstechnieken en het terugdringen van retourvolumes. In het verlengde van de klimaattop in Glasgow zet Ecommerce Result een aantal ontwikkelingen op een rij.

Ze waren er allemaal. Wereldleiders, bestuurders van ngo’s, activisten en, niet te vergeten, de CEO’s van wereldbedrijven. En iedereen had er zin in, toonde zich bezorgt over  de klimaatverandering, en spoorde elkaar aan tot actie. De meeste CEO’s lieten zich met hun privéjet invliegen om een statement te maken over hun groene ambities.

Jeff Bezos kwam naar Glasgow in zijn Gulfstream, 650ER, een legendarisch zakenvliegtuig ter waarde van een slordige € 56 miljoen. Na zijn spraakmakende raketvlucht, in juli, merkte de eigenaar van Amazon en rijkste man ter wereld op hoe kwetsbaar onze aarde er vanuit de ruimte uitziet. ‘We moeten allemaal samen opstaan om de wereld te beschermen’, zei hij. Ook miljardair Jeff Bezos ‘denkt groen’.

Bomen planten in Afrika om klimaatimpact Ecommerce te verminderen

Met zijn almachtige Amazon kunnen we Jeff Bezos zien als de verpersoonlijking van wat Ecommerce teweegbrengt. De wereld is er in korte tijd door veranderd. De invloed van Ecommerce op de samenleving en ons gedrag is verpletterend. En daarmee ook de klimaatimpact van Ecommerce. Of iemand als Jeff Bezos daar verandering in gaat brengen, valt te betwijfelen. Hij gebruikte de klimaattop in Glasgow vooral als pr-podium. Door zijn fonds om in Afrika bomen te planten bij de crème de la crème van onze planeet onder de aandacht te brengen. Een druppel op de gloeiende plaat.

Maar hoe groot is de klimaatimpact van Ecommerce eigenlijk? Aanvankelijk werden de effecten ingeschat als positief. Immers, door online te shoppen stapten consumenten minder vaak in de auto. Dat scheelt CO2-uitstoot. Maar dat is iets te simpel gedacht. Want Ecommerce zorgt voor een revolutionaire drempelverlaging bij het bestellen van producten en artikelen. Het gemak, vergelijken en kopen vanuit je luie stoel, is gigantisch, de zekerheid dat je artikelen kosteloos kunt retourneren als ze niet bevallen, neemt alle remmen weg. Slimme algoritmes zorgen voor extra impulsen in de vorm van aanbevelingen, reviews en gevoelens van urgentie. Je zult maar iets missen. Gevolg: meer transacties, meer transportbewegingen, meer uitstoot.

‘Vandaag besteld, morgen in huis’ is niet duurzaam

Weliswaar gaan consumenten minder vaak de auto in, daar staat tegenover dat pakjesbezorgers lange dagen maken. Tel je alle bestelwagens in de steden bij elkaar op, inclusief de boodschappen- en maaltijdbezorgers, dan resulteert dat in een substantiële uitstoot van CO2. Hier valt veel winst te boeken. Diesels verdwijnen uit het stadsbeeld, bezorgers op de fiets winnen terrein, de elektrificatie van wagenparken komt op gang, er wordt al serieus gefilosofeerd over bezorging per drone, distributie via afhaalpunten zijn in opmars, de flexibiliteit in bezorgopties neemt toe.

Distributie- en bezorgmethodieken staan in het middelpunt van de belangstelling. Webshops die een groen en klimaatvriendelijk imago ambiëren, doen er goed aan hun klanten meer bezorgopties aan te bieden en het bewustzijn rond minder milieubelastende bezorgalternatieven actief onder de aandacht te brengen. Is ‘vandaag besteld morgen in huis’ echt van toegevoegde waarde? Weinig consumenten beseffen dat hun hoge eisen aan de snelheid van leveren invloed hebben op de totale logistieke keten die achter elk bezorgd pakketje schuilgaat. Die internationale keten is door Ecommerce zeer ingewikkeld geworden en leveringssnelheid leidt tot verspilling en onnodige CO2-uitstotende kilometers.

B2C Europe, een zusterbedrijf van containertransportreus Maersk, raadt grotere Ecommerce- ondernemers aan om beter na te denken over slimme, internationale transportoplossingen en goed aan klanten te communiceren dat het anders kan. Door de pakketreis te optimaliseren en klanten daarin mee te nemen, is veel loze transportcapaciteit te vermijden. Kwestie van samenwerken, combineren en zoveel mogelijk kiezen voor lokale oplossingen. Daarmee is de klimaatimpact van Ecommerce te verminderen zonder afbreuk te doen aan de groei van de sector of de beleving van de klant.

Een goede verpakkingsstrategie kan helpen bij de verduurzaming van Ecommerce

Een ander heet hangijzer is de manier waarop de sector omgaat met verpakkingen. Gezien de gecompliceerde, internationale distributiestromen is goed verpakken onvermijdelijk. Immers, in een distributieketen met sterk toegenomen aantallen tussenstops – van brandstof verslindend containerschip tot de bezorger aan de deur – is de kans op schade of verlies groot. Dat is niet goed voor de customer experience en als webshop of platform krijg je maar zelden een tweede kans.

Dus is een weloverwogen verpakkingsstrategie erg belangrijk, bij voorkeur gebaseerd op kennis van wat je klanten verwachten en waarderen. De looks van verpakkingen en het feest van uitpakken dragen in sterke mate bij aan de customer experience. Maar overdaad schaadt en een toenemend aantal consumenten is zich bewust van de negatieve invloed van verpakkingsmaterialen op het milieu. Het loont om daarbij stil te staan en de toepassing van duurzame, recyclebare verpakkingen is wel het minste wat de sector kan doen om de klimaatimpact van Ecommerce te verkleinen.

Het klimaat betaalt een hoge prijs voor ‘niet goed, geld terug’

Nog een heikel punt. De retourzendingen. Het bij wet geregelde retour- en terugbetalingsrecht dat geldt voor Ecommerce is een van de belangrijkste drempelverlagende factoren om online inkopen te doen. Immers, je kunt producten niet zien, voelen of passen. Geen probleem, zolang de zekerheid van ‘niet goed, geld terug’ bestaat. Echter, daar zit een klimaatonvriendelijk prijskaartje aan. Immers, producten moeten weer verpakt, vervoerd en afgeleverd worden – nu niet bij de klant, maar bij het verdeelcentrum. En daar is het vervolgens maar zeer de vraag of de producten weer in roulatie kunnen worden gebracht of vernietigd worden.

Iedereen heeft wel eens beelden gezien van partijen die in de verbrandingsoven of versnipperaar worden gekieperd. Het meest schrijnend is de online modesector. Van alle kleding die via webshops bij de consument wordt bezorgd, komt gemiddeld de helft terug! In de distributiecentra wordt alles geselecteerd en gecontroleerd, wat handenvol geld kost. Om die reden zijn er al webshops die tegen hun klanten zeggen: u krijgt uw geld terug, maar zie maar wat u met uw bestelling doet. Maar de meeste webshops doen hun best om geretourneerde artikelen weer in orde en verkooprijp te maken, via eigen kanalen of opkopers. Dat neemt niet weg dat er wereldwijd miljoenen kilo’s textiel worden verbrand. In Nederland gaat het om 1,2 miljoen kledingstukken per jaar! En dan hebben we het alleen nog maar over online mode.

Passen en meten met een selfmade avatar

De toenemende belangstelling voor gebruikte kleding en producten, denk aan de populariteit van platforms als Vinted en Marktplaats of Ebay, biedt enige verlichting. Daarnaast kunnen Ecommerce-ondernemers zelf veel doen om het aantal retourzendingen enigszins in toom te houden. Eerlijke en gedegen productinformatie kan het verschil maken. Denk aan correcte foto’s, goede informatie over afmetingen en maten, en voldoende specificaties. Ook hier ligt een uitdaging rond het bewustmaken van klanten, hoewel dat lijkt te botsen met de missie om zoveel mogelijk te verkopen.

De verwachting is dat de toepassing van Augmented Reality zal bijdragen aan de verduurzaming van online shoppen. Steeds meer modemerken bieden de techniek aan om als consument je eigen avatar te creëren en daarmee online kleding te passen. De foutmarges worden steeds kleiner. Andere sectoren volgen. Denk aan Charlie Temple, de online opticien die een virtuele paskamer operationeel heeft. Op data en AI gebaseerde technologieën gaan zeker bijdragen aan het stapsgewijs verminderen van de klimaatimpact van Ecommerce. Tel daar het onbaatzuchtige fonds van Amazon-baas Jeff Bezos bij op, bestemd om bomen te planten op het Afrikaanse continent, en we hoeven ons als Ecommerce-sector geen zorgen meer te maken over de ijsberen op de Noordpool.